“The one straw revolution”

Masanobu Fukuoka
Masanobu Fukuoka

Born in 1914, Masanobu Fukuoka is the father of natural agriculture or “of non-doing”, as he himself defines it, since the aim of his research has always been to minimize human interventions on natural processes. He studied microbiology in Japan and began his career as a soil scientist, specializing in plant diseases. At age 25, however, he began to question the preconceptions of the science of agriculture. He then decided to leave his post as a scientific researcher to return to his family’s farm on Shikoku Island in southern Japan to grow mandarins. He thus began to dedicate his life to the development of a system of organic and environmentally friendly agriculture in competition with industrial agriculture.

Clay seed dough
Clay seed dough

In essence, Fukuoka’s method tries to reproduce the natural conditions as faithfully as possible. The soil is not plowed and the germination takes place directly on the surface, after mixing the seeds, if necessary, with clay and fertilizer (this allows to reduce the number of seeds needed). In intact soil, where ideally have been made to grow non-invasive plants that fix nitrogen (eg clover), which retain the soil and prevent the development of weeds, the desired cultivation is simultaneously cultivated. Antagonistic animals are introduced to fight infestations (eg carp, insectivorous in rice crops, or ducks to fight snails). The soil must be returned as much as possible of what it has produced, so the farmer must seize only the fruits and leave on the field all the scraps and remnants of the crop, which will act as mulch. The soil is always covered, thus reducing depletion by surface erosion, and the aerial part of the annual plants, after harvest, must be used for mulching. Also the lack of plowing, or in any case of artificial aeration of the ground, reduces the need for fertilization, since the bacteria that fix nitrogen in the soil are anaerobic.

“I have been studying alternative techniques for modern agriculture a few years ago. The main reason that pushed me in this direction is that I have never been comfortable with the use of pesticides and chemicals. Trying to study the topic a little, I realized that there is no substitute for these products in the modern agricultural system. Let me explain: pesticides and other chemicals are part of a unique “package” that also contains monocultures, the use of heavy vehicles and large plots exploited intensively.
The operators of this system will tell you that you can not do without. We could call this way of operating “industrial agriculture” or “market agriculture”. This type of agriculture has the characteristic of being very complex, it needs a lot of control on the part of man, as well as a great theoretical and technological effort on the part of the scientific world. Basically: if we want to abandon the chemicals, we must change the model of cultivation on a large scale.
The alternative to this agricultural world exists! It is already made up of various communities and individuals who in their own way seek a different approach to cultivation. We talk about: “natural agriculture”, “synergistic agriculture”, “permaculture”, “biodynamic agriculture” etc. The list is long.

Sometimes one is led to think that these are different worlds. At an intellectual level maybe they are, each of them has practices that, followed as if they were commandments, would make them different from each other. The thing I noticed instead is that beyond the reason, which dominates industrial agriculture, these practices respond to the same need of man to return to a way of cultivating that is more in contact with nature, and finally more to contact with ourselves. That’s why those who practice agriculture of this kind should not split up on terms, getting lost in the theory of agriculture.
What we are looking for with these agricultures does not need definitions. It is a way of doing where man has no control. He can observe and intuit, that’s all. The art of observing what nature offers us is a gift that is being lost.
The initial starting point of industrial agriculture is the desired result. This approach can not work simply because desire has no limits and follows the utopian myth of infinite growth.
Masanobu Fukuoka, argued that agriculture is a practice that comes effortlessly. Instead of asking ourselves: “what can we do more?”, We should ask ourselves: “what could we do less?”. Is not this perhaps the driving sentiment of new farming? So here comes a new agricultural system where: you do not work the land, do not fertilize, do not use chemicals. This is not due to a party but because it is simply a natural mode.
In my opinion it is useful to abandon judgments and expectations at first and learn to observe and experiment. Where expectations and judgments are abandoned is where intuition and creativity can arise, together with the vast world of natural cultivation. So we could also understand that there are no two equal points on earth. There is such a great variety of climates, land, plants and animals that there will not be two places with the same conditions, and everyone will be able to do agriculture in his own way. This is natural agriculture. “(Taken from www.italiachecambia.org)


Masanobu Fukukoa sows
Masanobu Fukukoa sows

“Before the end of the war, when I went up to the citrus grove to put into practice what I then thought was natural agriculture, I did not prune myself and left the orchard to itself. The branches tangled together, the plants were attacked by pests and almost one hectare of mandarineto dried and died.

Since then I always had a question in mind: “What is the natural form?”. To get to the answer I was forced to sacrifice another 400 plants and finally today I can say: “The natural method is this”. I have to admit that I had my share of failures during the forty years I have dedicated to research, but now I can get the same or better harvest, in every respect, compared to those cultivated in a conventional way.

And more importantly: my method is successful with a minimum amount of work and with significantly reduced costs, and at no time during the cultivation process is the smallest use of polluting products, all without depleting soil fertility.

The “non-action” method is based on four fundamental principles:

1. No processing, no plowing or overturning of the ground. For centuries, farmers have believed that the plow was essential to increase crops. Yet not working the land is of fundamental importance for natural agriculture. The earth works by itself thanks to the action of penetration of the roots and the activity of microorganisms and microfauna of the soil.

2. No chemical fertilizer or compost. Dull agricultural practices deplete the soil of its essential nutrients causing a gradual depletion of natural fertility. Left to itself, the soil naturally retains its fertility, in accordance with the natural cycle of plant and animal life.

3. Neither herbicides nor harrows. Spontaneous plants have a specific role in the fertility of the soil and in the balance of the ecosystem. As a basic rule they should be checked (for example with straw mulch or white clover cover), not completely eliminated.

4. No use of chemicals. Since the time when weak plants developed as a result of unnatural practices such as plowing and fertilizing, diseases and insect imbalances became a major problem in agriculture. Nature, let it be, is in perfect balance. Harmful insects and pathogens are always present, but they never take the upper hand to the point where it is necessary to use chemicals. The most sensible attitude for disease and insect control is to have vigorous crops in a healthy environment. “(Article taken from Terra Nuova – April 1999)

Original book
Original book

“He is a forerunner, sustainability has practiced, experimented and has become philosophy, way of life. It fights aridity and desertification by spreading semi-essential essences that could adapt to a specific area, protected by a clay capsule to protect them from insects, rodents and birds. Then leave it to nature. What will sprout will be the best for that geographical area.
So it is rebuilding the vegetation in desert areas in India, in the north of Greece, on 10 thousand hectares around Lake Vegoritis, and also in an experimental area in Cisternino, in the province of Brindisi, Italy. The problem of desertification is crucial for our generation and for the next, in terms of food and thinning of livable surfaces. Apocalyptic scenarios are emerging, along with decades of agricultural supersfructuring and the consequent climate changes.

“When I was in the desert of the United States – says Fukuoka – I perceived that rain does not fall from the sky but rises from the ground. Deserts are not formed because there is no rain; on the contrary, rain does not fall because the vegetation has disappeared “. He has dedicated fifty years of his life to natural agriculture and fifteen years to combat desertification. “Even if all this may seem like the illusion of a peasant who has tried in vain to return to nature and alongside God, I still want to become the one who plants this seed. Nothing would make me happier than to meet other like-minded people. ”

And its seeds are already sprouting. Here and there there are small communities of people who have married another rhythm of life, another time, fleeing the fictitious needs imposed by society. Also in Cisternino a foundation was established, called Bhole Baba, it has made available its land that the founders themselves cultivate and in these days they host Mr. Fukuoka, you want to take care of the wounded land. Up to now what results did you get on the field?

Coupons in Somalia, Ethiopia and Tanzania. We have also managed to create small vegetable gardens, and in some cases, after six months, papaya and banana plants have appeared. But there is a worse desert, made of stones, which is found in Greece and in Italy. Here it is even more difficult. We started a sowing on 10 thousand hectares in Greece last year, which was attended by three thousand people from all the countries of Europe.

In your opinion how much time passes between the beginning of a process of greening and the birth of higher plants?

On average five years, but also depends on the quantity of seeds that are inserted in each clay ball “(article taken from” Terra Nuova “)

We must begin to stop behaving like slaves, and to do so we must first recognize that we are slaves, then we must rebuild our lives according to our real needs, those that we feel true within us, those that make us feel good and that make us feel others well. Doing more, to give a surplus, is an ethics that has deep roots in our history and that we should all study to understand why. If we want a better world, we must stop continuing to perpetrate this. That of “Fukukoa” is not the method, but one of many possible, so here we must only take inspiration from this, so that everyone can find his own.

by Daniel Evangelista

“La rivoluzione del filo di paglia”

Masanobu Fukuoka
Masanobu Fukuoka

Classe 1914, Masanobu Fukuoka, è il padre della agricoltura naturale o del non fare, come lui stesso la definisce, poiché l’obiettivo della sua ricerca è sempre stato ridurre al minimo gli interventi dell’Uomo sui processi naturali. Ha studiato microbiologia in Giappone e ha iniziato la sua carriera come scienziato del suolo, specializzandosi nelle patologie delle piante. A 25 anni però ha cominciato a mettere in dubbio i preconcetti della scienza dell’agricoltura. Quindi ha deciso di lasciare il suo posto di ricercatore scientifico per tornare nella fattoria della sua famiglia sulla isola di Shikoku nel Giappone del Sud per coltivare mandarini. Ha così iniziato a dedicare la sua vita allo sviluppo di un sistema di agricoltura biologica ed ecocompatibile in concorrenza con l’agricoltura industriale.

Nell’essenza, il metodo di Fukuoka tenta di riprodurre quanto più fedelmente le condizioni naturali. Il terreno non viene arato e la germinazione avviene direttamente in superficie, dopo aver mescolato i semi, se necessario, con argilla e fertilizzante (questo consente di ridurre il numero di semi necessari). Nel terreno intatto, dove idealmente sono state fatte crescere piante poco invadenti che fissano l’azoto (es. trifoglio), che trattengono il terreno e impediscono lo sviluppo di infestanti, viene coltivata simultaneamente la coltivazione voluta. Animali antagonisti vengono introdotti per combattere infestazioni (ad esempio carpe, insettivoro nelle coltivazioni di riso, o anatre per combattere le lumache). Al terreno deve essere restituito quanto più possibile di ciò che ha prodotto, quindi l’agricoltore deve cogliere esclusivamente i frutti e lasciare sul campo tutti gli scarti e le rimanenze della coltivazione, che fungeranno da pacciamatura. Il terreno rimane sempre coperto, riducendo così l’impoverimento per erosione superficiale, e la parte aerea delle piante annuali, dopo il raccolto, deve essere utilizzata per una pacciamatura. Anche la mancanza di aratura, o comunque di aerazione artificiale del terreno, riduce la necessità di concimazione, in quanto i batteri che fissano l’azoto nel terreno sono anaerobi.

Impasto di semi con argilla
Impasto di semi con argilla

“Sto approfondendo da qualche anno le tecniche alternative rispetto all’agricoltura moderna. Il motivo principale che mi ha spinto in questa direzione è che non sono mai stato a mio agio con l’uso dei pesticidi e dei prodotti chimici. Cercando di studiare un po’ l’argomento mi sono reso conto che non c’è qualcosa di sostitutivo a questi prodotti nel moderno sistema agricolo. Mi spiego meglio: i pesticidi e gli altri prodotti chimici fanno parte di un “pacchetto” unico che contiene anche le monocolture, l’uso di mezzi pesanti e i grandi appezzamenti sfruttati in maniera intensiva.

Gli operatori di questo sistema vi diranno che non si può fare senza. Potremmo chiamare questa modo di operare “agricoltura industriale” o “agricoltura di mercato”. Questo tipo di agricoltura ha la caratteristica di essere molto complessa, ha bisogno di molto controllo da parte dell’uomo, oltre che un grande sforzo teorico e tecnologico da parte del mondo scientifico. Sostanzialmente: se vogliamo abbandonare i prodotti chimici, bisogna cambiare modello di coltivazione su grande scala.

L’alternativa a questo mondo agricolo esiste! È già costituita da varie comunità e singoli che a loro modo cercano un approccio diverso alla coltivazione. Si parla di: “agricoltura naturale”, “agricoltura sinergica”, “permacultura”, “agricoltura biodinamica” ecc. La lista è lunga.

Delle volte si è portati a pensare che questi siano mondi diversi. A livello intellettuale magari lo sono, ognuna di essa ha delle pratiche che, seguite come fossero comandamenti, le renderebbero diverse l’una dall’altra. La cosa che ho notato invece è che al di là della ragione, che domina l’agricoltura industriale, queste pratiche rispondono al medesimo bisogno dell’uomo di tornare ad un modo di coltivare che sia più a contatto con la natura, ed infine più a contatto con noi stessi.  Ecco perché chi pratica agricolture di questo tipo non dovrebbe dividersi sui termini, perdendosi nella teoria dell’agricoltura.

Ciò che ricerchiamo con queste agricolture non ha bisogno di definizioni. È un modo di fare dove l’uomo non ha il controllo. Egli può osservare ed intuire, ecco tutto. L’arte di osservare quello che la natura ci offre è un dono che si sta perdendo.

ll punto di partenza iniziale dell’agricoltura industriale invece è il risultato voluto. Questo approccio non può funzionare semplicemente perché il desiderio non ha limiti e segue il mito utopico della crescita infinita.
Masanobu Fukuoka sosteneva che l’agricoltura è una pratica che arriva senza sforzo. Invece di chiedersi: “cosa possiamo fare in più?”, dovremmo chiederci: “cosa potremmo fare di meno?”. Non è questo forse il sentimento guida delle nuove agricolture? Ecco dunque che sorge un nuovo sistema agricolo dove: non si lavora la terra, non si concima, non si usano prodotti chimici. Questo non per partito preso ma perché è semplicemente una modalità naturale.

Secondo me è utile abbandonare giudizi e aspettative in un primo momento e imparare ad osservare e sperimentare. Dove le aspettative e i giudizi sono abbandonati è dove l’intuizione e la creatività possono sorgere, assieme al vasto mondo delle coltivazioni naturali. Così potremmo anche capire che non ci sono due punti uguali sulla terra. C’è una così grande varietà di climi, terreni, piante e animali che non ci saranno due posti con le medesime condizioni, e ognuno potrà fare agricoltura a suo modo. Questa è agricoltura naturale.” (tratto da www.italiachecambia.org)

Masanobu Fukukoa semina
Masanobu Fukukoa semina

“Prima della fine della guerra, quando andai su all’agrumeto a mettere in pratica quella che allora credevo fosse agricoltura naturale, non feci alcuna potatura e lasciai il frutteto a sé stesso. I rami si aggrovigliarono fra loro, le piante furono attaccate dai parassiti e quasi un ettaro di mandarineto seccò e morì.

Da allora ebbi sempre in mente un interrogativo?: “Qual è la forma naturale?”. Per arrivare alla risposta fui costretto a sacrificare altre 400 piante e finalmente oggi posso dire: “Il metodo naturale è questo”. Devo ammettere di aver avuto la mia parte di insuccessi durante i quarant’anni che ho dedicato alla ricerca, ma adesso riesco a ottenere raccolti uguali o anche migliori, sotto ogni aspetto, rispetto a quelli coltivati in maniera convenzionale.

E cosa più importante: il mio metodo ha successo con una minimo apporto di lavoro e con costi decisamente ridotti, inoltre in nessun momento del processo di coltivazione c’è il più piccolo impiego di prodotti inquinanti, il tutto senza depauperare la fertilità del terreno.

Il metodo della “non-azione” è basato su quattro principi fondamentali:

1. Nessuna lavorazione, cioè niente aratura, né capovolgimento del terreno. Per secoli, i contadini hanno creduto che l’aratro fosse indispensabile per incrementare i raccolti. Eppure non lavorare la terra è di fondamentale importanza per l’agricoltura naturale. La terra si lavora da sé grazie all’azione di penetrazione delle radici e all’attività dei microrganismi e della microfauna del suolo.

2. Nessun concime chimico o compost. Ottuse pratiche agricole impoveriscono il suolo delle sue sostanze nutritive essenziali causando un progressivo esaurimento della fertilità naturale. Lasciato a se stesso, il suolo conserva naturalmente la propria fertilità, in accordo con il ciclo naturale della vita vegetale e animale.

3. Né diserbanti, né erpici. Le piante spontanee hanno un ruolo specifico nella fertilità del suolo e nell’equilibrio dell’ecosistema. Come norma fondamentale dovrebbero essere controllate (per esempio con una pacciamatura di paglia o la copertura con trifoglio bianco), non eliminate del tutto.

4. Nessun impiego di prodotti chimici. Dall’epoca in cui si svilupparono piante deboli per effetto di pratiche innaturali come l’aratura e la concimazione, le malattie e gli squilibri fra insetti divennero un grande problema in agricoltura. La natura, lascia fare, è in equilibrio perfetto. Insetti nocivi e agenti patogeni sono sempre presenti, ma non prendono mai il sopravvento fino al punto da rendere necessario l’uso di prodotti chimici. L’atteggiamento più sensato per il controllo delle malattie e degli insetti è avere delle colture vigorose in un ambiente sano.” (Articolo tratto da Terra Nuova – Aprile 1999)

Testo originale
Testo originale

“Lui è un precursore, la sostenibilità l’ha praticata, sperimentata ed è diventata filosofia, modo di vivere. Combatte l’aridità e la desertificazione spargendo semidi essenze che potrebbero adattarsi ad una determinata zona, protetti da una capsula di argilla per difenderli da insetti, roditori e uccelli. Poi lascia fare alla natura.  Quello che germoglierà sarà il meglio per quell’area geografica.

Così sta ricostruendo la vegetazione in aree desertiche in India, nel nord della Grecia, su 10 mila ettari attorno al lago Vegoritis, e anche in una zona sperimentale a Cisternino, in provincia di Brindisi. Il problema della desertificazione è cruciale per la nostra generazione e per le prossime, sotto il profilo dell’alimentazione e dell’assottigliamento delle superfici vivibili. Si profilano apocalittici scenari, complici un pluridecennale supersfruttamento agricolo e i conseguenti cambiamenti climatici.

“Quando ero nel deserto degli Stati Uniti – dice Fukuoka – ho percepito che la pioggia non cade dal cielo ma sorge dal suolo. I deserti non si formano perché non c’è la pioggia, al contrario, la pioggia non cade perché la vegetazione è scomparsa”. Ha dedicato cinquant’anni della sua vita all’agricoltura naturale e quindici per combattere la desertificazione. “Anche se tutto ciò può sembrare l’illusione di un contadino che ha tentato invano di tornare alla natura e al fianco di Dio, desidero ugualmente diventare colui che pianta questo seme. Niente mi renderebbe più felice che conoscere altre persone che la pensano allo stesso modo”.

E i suoi semi stanno già germogliando. Qua e là vi sono piccole comunità di persone che hanno sposato un altro ritmo di vita, un altro tempo, rifuggendo i bisogni fittizi imposti dalla società. Anche a Cisternino è stata costituita una fondazione, si chiama Bhole Baba, ha messo a disposizione i suoi terreni che gli stessi fondatori coltivano e in questi giorni ospitano Fukuoka presentandolo e facendolo parlare con intere scolaresche.

La trasferta pugliese si è poi conlusa in una giornata all’Istituto agronomico mediterraneo di Valenzano, con la presentazione del direttore Cosimo Lacirignola. Qui l’abbiamo incontrato. Aveva custodito gelosamente un grappolo di semi di riso, una pianta che riesce a produrre fino a 350 chicchi. La mostra con orgoglio e con timore.

E’ quello che ha prodotto il suo sistema che lascia fare alla natura e che fa gola alle multinazionali della produzione agricola, in barba alla biodiversità e all’interesse degli agricoltori: “a loro sta a cuore solo la produzione”, dice. Ha avuto pressioni per cedere i semi ma non ci pensa nemmeno: “l’ingegneria genetica ne farebbe degli ibridi, li distruggerebbe e decreterebbe la scomparsa degli agricoltori”.

Signor Fukuoka, lei vuole curare la terra ferita. Fino ad ora quali risultati ha ottenuto sul campo?

Buoni in Somalia, Etiopia e Tanzania. Si è riusciti a creare anche piccoli orti e, in alcuni casi, dopo sei mesi sono spuntate piante di papaia e banane. Ma esiste un deserto peggiore, fatto di pietre, che si trova in Grecia e in Italia. Qui è ancora più difficile. Abbiamo iniziato l’anno scorso in Grecia una semina su 10 mila ettari, cui hanno partecipato tremila persone venute da tutti i paesi d’Europa.

Secondo lei quanto tempo passa tra l’inizio di un processo di rinverdimento e la nascita di piante superiori?

In media cinque anni, ma dipende anche dalla quantità dei semi che si inseriscono in ogni pallina d’argilla” (articolo tratto da “Terra Nuova”)

Dobbiamo cominciare a smettere di comportarci da schiavi, e per farlo dobbiamo prima riconoscere che lo siamo, poi dobbiamo ricostruire la nostra vita in base alle nostre reali esigenze, quelle che sentiamo vere dentro di noi, quelle che ci fanno stare bene e che fanno stare bene gli altri. Fare di più per dare un surplus è un etica che ha radici profonde nella nostra storia e che dovremmo studiare tutti per capirne le ragioni. Se vogliamo un mondo migliore, dobbiamo smettere di continuare a perpetrarne uno come quello in cui viviamo. Quello di Fukukoa non é il metodo ma uno dei tanti possibili, ecco quindi, che dobbiamo solo prendere ispirazione da questo affinché ognuno trovi il suo.


di Daniel Evangelista